El cáncer cervical es cáncer del cuello uterino. Ciertos tipos del virus del papiloma humano (VPH), una infección común de transmisión sexual, causan cáncer cervical. Puede prevenirse mediante la vacuna contra el VPH, la detección temprana y el tratamiento rápido.

¿Qué es el cáncer cervical?

El cáncer cervical es cáncer del cuello uterino. El cuello uterino es la abertura inferior y estrecha del útero. Conduce del útero a la vagina. El cuello uterino tiene una forma similar a una rosquilla si lo miras a través de la vagina.

Por lo general, el cáncer cervical tarda años en manifestarse. Durante este tiempo, las células del cuello uterino cambian y crecen rápidamente. Los primeros cambios (precancerosos) que ocurren antes de que se convierta en cáncer completamente desarrollado se denominan “displasia” o “neoplasia cervical intraepitelial” (CIN). Si estos cambios se detectan y se tratan, el cáncer cervical puede prevenirse. Sin diagnóstico ni tratamiento, el cáncer cervical puede extenderse a otras partes del cuerpo y volverse mortal.

¿Qué tan común es el cáncer cervical?

Cada año, se diagnostican alrededor de 13,000 casos de cáncer cervical en los Estados Unidos. Se producen aproximadamente 4,000 muertes por año a causa del cáncer cervical.

¿Cuáles son las causas del cáncer cervical?

Ciertos tipos del virus del papiloma humano (VPH), la enfermedad de transmisión sexual (ETS) más común, provocan cáncer cervical.

Existen más de 100 tipos de VPH. La mayoría de ellos no son dañinos y desaparecen solos. Pero por lo menos una docena de tipos de VPH pueden permanecer en el cuerpo y, en ocasiones, causar cáncer. Dos en particular (los tipos 16 y 18) provocan la mayoría de los casos de cáncer cervical. Estos tipos se denominan VPH de alto riesgo.

Debido a que el VPH es una infección tan común que generalmente desaparece sola, en la mayoría de los casos pasa desapercibida. Si descubres que tienes uno de los tipos de VPH de alto riesgo, no te asustes. No significa que tengas cáncer. Significa que tienes un tipo de VPH que tal vez provoque cáncer en el futuro. Por eso es tan importante la detección temprana.

¿Quiénes corren riesgo de tener cáncer cervical?

El mayor factor de riesgo del cáncer cervical es tener uno de los tipos de VPH de alto riesgo. No se sabe por qué algunas personas sufren infecciones por VPH prolongadas, cambios celulares precancerosos o cáncer.

Pero sí se sabe que el VPH se transmite fácilmente mediante el contacto de piel a piel con alguien que lo tenga. El VPH se transmite mediante el contacto de piel a piel entre los genitales, así como mediante el sexo oral, vaginal y anal. Eso significa que puede transmitirse incluso cuando no hay eyaculación, e incluso si el pene no entra en la vagina, en el ano o en la boca.

El VPH es la enfermedad de transmisión sexual más común, y la mayoría de las veces no es algo de qué preocuparse. Generalmente desaparece por sí solo, y la mayoría de las personas ni siquiera saben que alguna vez tuvieron VPH. De hecho, la mayoría de las personas que tienen relaciones sexuales se contagian el VPH en algún momento de la vida.

Además del VPH, hay otros factores que pueden aumentar el riesgo de tener cáncer cervical. Entre estos se incluyen:

  • Antecedentes personales de displasia cervical, vaginal o vulvar 
  • Antecedentes familiares de cáncer cervical
  • Tabaquismo
  • Otras infecciones, como clamidia
  • Problemas del sistema inmunitario, como VIH/SIDA, que hacen que sea más difícil combatir infecciones como el VPH
  • Si tu madre tomó una droga denominada “dietilestilbestrol (DES)” durante el embarazo

La edad también es un factor. La edad promedio a la que se diagnostica el cáncer cervical es 48 años. Muy pocas veces afecta a menores de 20 años.

Habiendo dicho todo eso, cualquiera que tenga cuello uterino está en riesgo de tener cáncer cervical. Así que no importa con quién te acuestes ni cuál sea tu identidad de género, es importante que cuides tu salud cervical.

¿El cáncer cervical afecta la fertilidad?

El cáncer cervical puede tratarse. Si se detecta temprano y se trata rápidamente, es muy probable que te recuperes por completo y no tengas ningún problema de fertilidad.

Sin embargo, ciertos tratamientos para el cáncer cervical pueden afectar la fertilidad. Si tienes cáncer cervical, el médico hablará contigo acerca de los diferentes tratamientos, sus riesgos y efectos secundarios, incluida la posibilidad de lograr un embarazo en el futuro.

¿Qué puedo hacer para prevenir el cáncer cervical?

A continuación, se incluyen 4 medidas que puedes tomar para tener un cuello uterino sano.

  1. Hazte chequeos de salud regulares. La prueba de Papanicolaou y la prueba del VPH detectan cambios anormales en el cuello uterino para poder tratarlos antes de que se manifieste el cáncer. En general, deberías hacerte la primera prueba de Papanicolaou a los 21 años y, después de eso, realizarte evaluaciones médicas cada 3-5 años que incluyan una combinación de pruebas de Papanicolaou y del VPH. El médico o enfermero puede decirte qué pruebas necesitas y con qué frecuencia debes hacértelas.
  2. Aplícate la vacuna contra el VPH y aconséjales a quienes te rodean que hagan lo mismo. Existen 3 marcas de la vacuna contra el VPH (también conocida como la vacuna contra el cáncer cervical). Todas protegen contra los tipos de VPH 16 y 18, las 2 clases del virus que causan la mayoría de los casos de cáncer cervical. Las vacunas contra el VPH se administran en una serie de 3 aplicaciones a lo largo de 6 meses.
  3. Usa condones o barreras bucales de látex cada vez que tengas sexo vaginal, anal u oral. Esto ayuda a disminuir las probabilidades de transmisión del VPH cuando se tienen relaciones sexuales.
  4. Si fumas, deja el hábito. Si tienes un tipo de VPH de alto riesgo y fumas, es más probable que tengas cáncer cervical.